Toujours en parlant de la façon dont la grande révolution dans la transmission des données et les principes de la sécurité de l’information ont été déclenchés par Internet, vous devriez garder une chose à l’esprit : il y a eu des révolutions avant qui étaient tout aussi importantes que l’Internet. Beaucoup de gens parlent de l’imprimerie, d’autres mentionnent la radio ou la télévision.

Cependant, il serait plus juste de mentionner le télégraphe dans ce contexte. Le télégraphe a été la première technologie à permettre la transmission directe de données et le télégraphe électrique a été le premier à utiliser un signal électrique à cette fin.

Aujourd’hui, cela peut sembler étrange, mais la possibilité de rendre la transmission de données radicalement plus rapide n’a pas été immédiatement accueillie favorablement. Les sociétés télégraphiques ont dû investir beaucoup de temps et d’argent pour prouver à leurs contemporains la grande valeur de leur nouvelle solution.

Mais quels problèmes de sécurité les gens ont-ils rencontrés à l’âge d’or du télégraphe ? Quels phénomènes le télégraphe a-t-il déclenchés à l’époque ? Et lesquels sont encore pertinents aujourd’hui ?

Fournisseurs de communication et surveillance d’État

Un message n’était plus lié au papier. Son contenu est devenu volatile car vous ne pouvez pas mettre de signaux dans votre poche. Mais en même temps, il pouvait être enregistré physiquement des deux côtés du fil, sous forme d’avis de livraison et de message écrit.

À cette époque, la nouvelle exigence est apparue, que vous connaissez si bien grâce à la MRS et au PRISME. Certains pays ont obligé les sociétés de télégraphie à conserver l’historique des messages.

À cette époque, le concept de « fournisseur de communication » (un fournisseur qui a accès à la communication des clients) est né. Bien sûr, avant cela, il y avait le bureau de poste ordinaire, où les autorités postales avaient aussi potentiellement accès aux messages des clients, mais les travailleurs postaux n’avaient pas besoin de lire les messages pour que le service fonctionne. Pour le télégraphe, c’était inévitable.

C’est alors qu’est apparue la nouvelle exigence, que vous connaissez si bien grâce à SORM et PRISM. Certains pays obligeaient les sociétés télégraphiques à conserver l’historique des messages afin qu’ils puissent être lus par la police en cas d’urgence.

Les écoutes téléphoniques et la stéganographie

Si vous aviez besoin d’une certaine compétence pour lire une lettre écrite sans laisser de traces, le câble télégraphique était prédestiné aux écoutes secrètes. Aux premiers jours du télégraphe, les gouvernements ont interdit le cryptage, ce qui a conduit au développement de la stéganographie, où les messages étaient cryptés en un texte d’apparence insoupçonnée.

Ces messages utilisaient à la fois des signaux améliorés (tels que « Monsieur, vos bagages et votre tissu écossais vous attendent à la gare », où « tartan » signifiait le nom du cheval qui a gagné le derby en 1840) et d’autres mailles sophistiquées.

À l’époque du télégraphe à sémaphore optique, il y a eu des cas où des banquiers ont soudoyé un télégraphiste pour qu’il laisse certaines fautes d’orthographe dans le texte afin de pouvoir transmettre un message crypté sur les tendances de la bourse. Les banquiers ont également surveillé la liaison télégraphique entre Paris et Toulouse pour obtenir les informations critiques à la fois cryptées et complètement « sans fil ». Le bon vieux temps, à l’époque, c’était encore si simple.

« Hacker » contre la police : course aux armements

Aujourd’hui, il y a beaucoup d’histoires de « hackers » qui exploitent avec succès les trous de sécurité les plus improbables, ou de criminels qui ne font pas attention, laissent leurs « empreintes digitales » et se font prendre.

Avec le télégraphe, les gens ont d’abord dû s’habituer au fait que chaque message pouvait être transmis immédiatement sur de longues distances. L’histoire du « tartan » mentionnée ci-dessus est un cas fascinant, pas seulement à cause du chiffre utilisé. Les bookmakers n’ont même pas pensé à la possibilité de transmettre des informations à une vitesse fulgurante par télégraphe.

Exactement comme aujourd’hui, la nouvelle technologie a aidé à la fois les fraudeurs et la police. L’un des cas qui a fortement impressionné les gouverneurs et les a motivés à introduire le télégraphe à grande échelle a été la simple arrestation d’un voleur de train.

Tout s’est déroulé avec élégance. Le voleur a été attrapé à la gare suivante parce que la nouvelle du vol avait été transmise par télégraphe. Avant cela, la police ou la compagnie de chemin de fer n’avaient aucun moyen de transmettre un message plus vite que le train ne roulait.

Le code binaire

Après quelques allers-retours, le télégraphe utilisait partout le code Morse, basé sur des signaux courts et longs (points et barres) pour coder les lettres et les chiffres. Il s’agissait essentiellement des « zéros » et des « uns » de l’époque.

Mais le code Morse n’était pas basé sur le système binaire et n’a pas survécu à la migration de la communication analogique vers le numérique. Cependant, il a inventé le principe de l’utilisation de signaux simples et facilement distinguables pour coder les messages.

Il a suffi de comprendre les caractéristiques, les possibilités et la logique du système binaire pour créer la base des principes informatiques actuels.

Stockage des messages

Dans les années 1870, lorsque le gouvernement a assoupli son interdiction de codage, des « chiffres commerciaux » sont apparus. Il ne s’agissait en fait que de dictionnaires de mots-codes pour certaines combinaisons, expressions ou même phrases.

De tels codes ont été créés par certaines organisations ou entreprises pour être utilisés pour leur propre communication, mais ont également été vendus publiquement. Ils ne garantissaient pas la protection contre les écoutes, mais contribuaient à rendre les messages moins évidents et à rendre leur lecture plus difficile pour les autres.

Mais comme les mots de code étaient souvent inventés ou représentaient une combinaison aléatoire de lettres, les opérateurs télégraphiques faisaient souvent des erreurs. En 1887, un homme a envoyé le message suivant à son partenaire commercial : « Achetez toutes sortes de laine, 50 000 livres sterling », qui portait le code « BAY ALL KINDS QUO ». Le télégraphe a cependant commis une erreur et a involontairement remplacé une lettre, de sorte que le message codé envoyé était « ACHETEZ TOUS LES TYPES DE LAINES QUO », ce qui a été interprété d’autre part comme « Achetez toutes sortes de laine, 50 000 livres ».

Lorsque l’erreur a été découverte, les partenaires commerciaux ont dû vendre leur surplus rapidement ; les prix ont chuté et les hommes d’affaires ont perdu beaucoup d’argent. Leur procès contre la compagnie de télégraphe n’a pas abouti. Le seul coût qu’ils ont récupéré est celui du télégramme. En essayant de trouver la personne responsable, l’affaire est même allée jusqu’à la Cour suprême.

Pour vérifier que ces messages ne contiennent pas d’erreurs, on utilise une somme de contrôle. Il permet de déterminer si deux dossiers sont identiques. À l’époque, les sociétés de télégraphie facturaient un montant supplémentaire pour vérifier si le message envoyé et reçu était le même. La dernière société de télégraphie à utiliser une infrastructure « électrique » traditionnelle était la BSNL indienne, qui n’a été fermée qu’en 2013. L’Union occidentale américaine a cessé d’envoyer des télégrammes quelque temps auparavant. Et le télégraphe a perdu son rôle d’infrastructure de communication essentielle bien avant cela.

Cependant, son rôle antérieur et les leçons tirées constituent une contribution importante au monde moderne. Tom Standage, dont le livre a été consulté pour cet article, appelle le télégraphe « l’Internet victorien ».