Le mythe d’Europe est l’un des plus célèbres de la mythologie grecque. L’histoire a été transmise oralement à l’origine. Les événements décrits pourraient se situer entre le XIXe et le XVe siècle avant J.-C. C. La légende est devenue si célèbre qu’elle a été transcrite par les plus grands écrivains de l’Antiquité, tels qu’Homère et Hésiode VIIIe siècle avant J.-C. dans l’Iliade et la Théogonie respectivement. Plus tard, l’histoire et le mythe d’Europe ont été repris par Ovide dans ses Métamorphoses. C’est d’ailleurs grâce à lui qu’elle s’est répandue à travers les siècles et a été re-proposée de façon cyclique par les écrivains et les artistes.

Qui était l’Europe ?

Europa était la fille d’Agenore, roi de Tyr, une ancienne et importante ville phénicienne. Le roi des dieux, Zeus, est tombé follement amoureux de la jeune fille et a décidé de se transformer en animal afin de la posséder et de la conquérir. Il a décidé de prendre la forme d’un taureau blanc. Europa l’a vu pour la première fois sur le chemin de la plage avec ses servantes.
 Elle a trouvé cet animal très beau et a essayé de le monter. Le taureau l’a ensuite kidnappée et a couru avec elle à travers la mer jusqu’à l’île de Crète.
 Les versions du mythe et ses interprétations sur ce point sont discordantes. 

Les fils et les frères d’Europe

Cependant, de l’union entre Zeus et l’Europe sont nés trois enfants, dont deux célèbres et importants. L’un d’eux était Minos, qui est devenu roi de Crète. L’autre est Radamanthus, qui est devenu le juge des enfers. Le troisième était Sarpedon. Ils ont été adoptés par Astério, le roi de Crète, qui a ensuite épousé Europa. Entre-temps, les frères de la jeune fille avaient été envoyés d’Agenore pour la rechercher dans toute la Méditerranée. Frère Fenix devint le chef des Phéniciens. Le deuxième frère, Célix, s’installe en Asie Mineure et devient roi des Ciliciens. Cadmus arrive en Grèce et fonde la ville de Thèbes. L’Europe, grâce à son mariage avec Astério, devient reine de Crète et reçoit trois cadeaux de Zeus : Talo, un homme de bronze géant qui est le gardien de l’île ; Laelaps, un chien ; et un javelot qui ne manque jamais son but. À la mort d’Astérion, Minos est devenu le roi de Crète et, en son honneur, les Grecs ont appelé Europe le continent qui se trouve juste au nord de l’île.

Le mythe de l’Europe

Le mythe d’Europe est l’un des plus représentés par les artistes et les peintres depuis l’Antiquité. L’une de ses premières iconographies remonte à 580 avant J.-C. et a été trouvée dans le temple de Sélinonte, en Sicile. La femme est représentée avec le taureau, dans l’acte de traverser la mer. C’était la représentation traditionnelle du mythe. Dans l’iconographie, et aussi selon la narration d’Ovide, l’enlèvement du taureau n’est pas représenté en négatif. Au contraire, la jeune fille semble disposée et sereine. Au Moyen-Âge, le mythe de l’Europe, transmis grâce à Ovide, était interprété dans un sens religieux chrétien. L’Europe est considérée comme l’âme humaine et le taureau est plutôt considéré comme le Christ qui la porte de la terre au ciel. À partir du XVIe siècle, le mythe est plutôt représenté par des peintres dans toute sa dramaturgie. Le rat du taureau et la violence de la scène sont ainsi accentués. Ce mythe a ensuite été massivement diffusé à l’époque nazie et utilisé dans de nombreuses affiches de propagande pour démontrer l’origine mythique de la race aryenne. Ces dernières années, le mythe a pris une signification multiculturelle : l’Europe représente une femme qui, en allant de l’Est vers l’Ouest, a su unir les traditions de plusieurs peuples. En tout cas, cette histoire reste l’une des plus importantes de la mythologie grecque, notamment parce qu’elle raconte les origines mythiques du nom de notre continent. La scène de l’enlèvement d’Europe par Zeus, sous la forme d’un taureau, est représentée sur la pièce de 2 euros frappée en Grèce.